Terwijl het grootste deel van de amateurs en hobbyisten hun fiets al heeft weggeborgen om hem pas ergens in april weer naar buiten te trekken moeten de heren profwielrenners nog een keer aan het werk. Voor sommigen een kans om hun seizoen te redden, de laatste kans om een overwinning te pakken. De baroudeurs van het peloton krijgen nog een keer de kans zich te laten zien. We spreken hier over ‘La corsa delle foglie morte’, in het Nederlands letterlijk de koers van de stervende bladeren. In de praktijk komt dat neer op nattigheid, vuiligheid en heel veel kale bomen. Een voedingsbodem voor prachtige televisiebeelden. De ronde van Lombardije is op een na laatste koers van het seizoen. Maar eigenlijk telt de Ronde van Peking niet mee. De heren van de UCI willen graag de wielersport over de wereld verspreiden. Het resultaat is een koers zonder historie aan de andere kant van de wereld.

Terug naar Italië, de 200 renners zullen in ‘Il Lombardia’ voor de laatste keer dit jaar op het toneel verschijnen. En ik geef toe, die Italianen hebben gevoel voor drama. Na de start in het historische centrum van Bergamo volgen de gebruikelijke schermutselingen en valpartijen. Vervolgens storten de renners zich op de Ghisallo. Een verraderlijke heuvel waar derailleurs zullen kraken en renners zullen zuchten. Aan de voet van deze pukkel staat een kleine kapel gewijd aan Madonna della Ghisallo, de beschermvrouwe van de wielrenners. Zij begroet de heren van het peloton met haar kerkklokken. Een keer per jaar raast het peloton voorbij haar beschermvrouwe, de andere 364 dagen van het jaar is het stil aan de voet van de Ghisallo. Een keer per jaar, op de flanken van de Ghisallo, worden helden geboren. De winnaar komt uiteindelijk vijfenveertig kilometer verder over de streep. Zijn toneel is de weg, het decor bestaat uit donkergrijze wolken en stervende bladeren. Hij ontbloot zijn bemodderde tanden en steekt zijn vuist in de lucht, het publiek juicht enthousiast.

Prachtige beelden waar menig wielerliefhebber een brok van in zijn keel krijgt. Dezelfde wielerliefhebber ruimde eerder deze week zijn fiets op en zit nu met een grote zak knabbels en een fles bier op de bank om deze laatste akte gade te slaan. Hoe groot kan het contrast zijn?